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LA MUJER CON LAS CÉLULAS INMORTALES

Desde el interior de Henrietta Lacks

1951 marcó el inicio de un gran avance en la Biotecnología mundial. Todo empezó con la llegada de una Afroamericana pobre a un hospital de EE. UU. Sus células revolucionarían la vida. Las tomaron de su cuerpo poco antes de que muriera y han estado creciendo y multiplicándose desde entonces. Hoy en día hay billones de estas células en laboratorios de todo el mundo.

Por Pravia.

En 1860, el dueño de una plantación de tabaco en Virginia llamado Benjamín Lacks escogió una amante negra entre sus trabajadores. Tuvieron dos hijos que llevaron su apellido y durante tres generaciones la familia Lacks trabajó en el campo.

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En 1942, Henrietta Lacks de 22 años decidió mudarse a la ciudad, así que se llevó a su esposo -el bisnieto de Benjamín- y a su familia a Baltimore, pues en tiempos de guerra había trabajo. A 10 kilómetros de donde vivía Henrietta estaba el laboratorio del doctor George Gey, cuya ambición era librar al mundo del cáncer. Estaba convencido de que encontraría la clave para hacerlo dentro de las células humanas.

Durante 30 años había estado tratando de cultivar células de cáncer en el laboratorio, para ello mezclaba tejidos cancerosos con sangre de corazones de gallinas vivas, con la esperanza de que esas células enfermas vivieran y se reprodujeran para poder estudiarlas fuera del cuerpo. Pero siempre morían.

En febrero de 1951 Henrietta Lacks fue llevada al hospital John Hopkins. Había estado sangrando entre menstruaciones y tenía dolor abdominal, aunque no necesariamente era señal de cáncer. “Nunca había visto algo similar. Cuando examiné el cérvix me sorprendí, pues no era un tumor normal. Era púrpura y sangraba muy fácilmente al tocarlo”., dijo Howard Jones, el ginecólogo que la examinó, a la BBC.

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El tumor no respondió bien al tratamiento y Henrietta Lacks murió de cáncer cervical en octubre de 1951, cuando tenía apenas 31 años.

Pero las células de su tumor fueron retenidas en la unidad de cáncer del hospital, pues el doctor George Gey había descubierto que éstas podían cultivarse en el laboratorio indefinidamente. Hasta les dio un nombre: “La línea celular HeLa”, por las dos iniciales del nombre y apellido de Henrietta Lacks. En cuestión de horas, las “HeLa” se multiplicaban prolíficamente.

Efectivamente, las células de Henrietta reproducían una generación entera en 24 horas, y nunca dejaban de hacerlo. Fueron las primeras células humanas inmortales que crecieron en un laboratorio. De hecho, han vivido más tiempo fuera que dentro del cuerpo de Henrietta.

Para desarrollar la vacuna contra la Polio era necesario que el virus creciera en un laboratorio con células humanas. Las células HeLa resultaron ser perfectas para ese experimento y la vacuna salvó a millones de personas.

Las HeLa se hicieron mundialmente famosas. Por primera vez cualquier cosa podía probarse en células humanas vivas. No sólo permitieron el desarrollo de una vacuna contra la Polio e incontables tratamientos médicos, sino que hasta viajaron al espacio exterior en las primeras misiones espaciales, y así supieron los científicos qué le pasa a la carne humana en gravedad 0.

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Además, fueron las primeras en ser compradas, vendidas, empacadas y enviadas a millones de laboratorios de todo el mundo, algunos de ellos dedicados a experimentar con cosméticos, para asegurarse de que sus productos no causaban efectos secundarios indeseados.

SI LO ANALIZAMOS, LAS CÉLULAS DE HENRIETTA HAN AYUDADO A QUE LA POBLACIÓN MUNDIAL SEA LO QUE ES HOY. COMPLICACIONES QUE HAN PUESTO EN PELIGRO LA CIVILIZACIÓN SE HAN RESUELTO GRACIAS A EXPERIMENTOS MÉDICOS CON LAS “HELA”, Y A LA PERSEVERANCIA DE GEORGE GEY.

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